Ethnicraft: "Massief hout vraagt kennis en vakmanschap"

Meubelmaker Ethnicraft uit Boom is met zijn tijdloze kwaliteitsstukken in 25 jaar uitgegroeid tot een vaste waarde wereldwijd. "Al onze stukken moeten passen in verschillende stijlen, goed verouderen en herstelbaar zijn." Met ondersteuning van KBC bouwt het een nieuw distributiecentrum in de VS.

Het M-rek, een wandrek geïnspireerd door het lijnenspel van schilder Piet Mondriaan, zit al twintig jaar in het aanbod van meubelmaker Ethnicraft. En na al die tijd staat het nog in de top tien van meest verkochte stukken, vertelt CEO Benoit Loos. "Een perfect voorbeeld van onze filosofie: een tijdloos stuk dat net zo goed past in een herenhuis als in een loft of een klassiekere woning."

Dat is het handelsmerk van het Boomse bedrijf, dat 25 jaar geleden startte en ondertussen een wereldwijde speler is in meubels en accessoires in kwalitatieve materialen, met een omzet van 125 miljoen euro. "Vrij uniek in onze industrie, en zeker in België, is dat we volledig verticaal geïntegreerd werken", legt Loos uit. "Dat wil zeggen dat we de designs zelf ontwikkelen, ze zelf maken in onze ateliers en ze onder onze eigen naam wereldwijd verdelen. Dat doen we vooral omdat we met massief hout werken. Dat vraagt kennis en vakmanschap. Door zelf te produceren, behouden we de controle op de kwaliteit."

Tijdloze kwaliteit leveren is niet eenvoudig, zegt Benoit Loos. "Je mag niet op elke trend springen, moet vooral veel nee zeggen. Daarin zijn we moeten groeien. Enkele jaren geleden moest alles dik en massief zijn, nu is het weer elegant en verfijnd. Wij blijven trouw aan onze principes en proberen het bij lichte aanpassingen te houden. Al onze stukken moeten passen in verschillende stijlen, goed verouderen en herstelbaar zijn. Bovendien moet het ook in de VS en Azië aanslaan."

Amerikaanse bril

Ethnicraft verkoopt niet alleen via de detailhandel. Het bedrijf heeft ook contract-activiteiten, waarbij het interieurs op maat maakt voor bijvoorbeeld kantoren, restaurants of hotels. Die tak wil het laten groeien tot 40 à 50 procent van de omzet. "Tijdens de covidperiode verkochten we enorm veel via retail. Nu is de slinger de andere richting uitgeslagen en geven mensen minder uit aan interieur, maar meer aan entertainment en ervaringen. Door restaurants en hotels in te richten, kunnen we ook van die trend profiteren."

Het bedrijf is ondertussen wereldwijd een vaste waarde. In het hoofdkantoor in Boom worden de producten ontwikkeld met in-house designers (‘hout vraagt een specifieke expertise’), is er een groot magazijn van 20.000 vierkante meter en een showroom van 2.000 vierkante meter waarvoor uitbreiding op stapel staat. Er zijn ook distributiecentra in het Franse Aix-en-Provence, het Amerikaanse High Point en kantoren in Indonesië. Daarnaast zijn er fabrieken in Servië, Indonesië, Polen en Italië. "Elk met zijn eigen specialisatie. De combinatie van ambachtelijk en machinaal werken is onze kracht", zegt Benoit Loos

Het grootste project in de pijplijn is de bouw van een nieuw magazijn met showroom in de VS, goed voor 25.000 vierkante meter. "De eerste vijftien jaar bedienden we Amerikaanse klanten rechtstreeks vanuit Europa, maar dat werd omslachtig, zeker omdat we altijd uit voorraad leveren. Nu doen we sales en distributie in het land zelf. Vorig jaar haalden we er 25 miljoen euro omzet. Dat moet in vijf jaar verdubbelen."

Voor de financiering van het Amerikaanse distributiecentrum en de showroom kon Ethnicraft rekenen op ondersteuning van huisbankier KBC Commercial Banking. "Met een lokale Amerikaanse bankier zo’n project vanaf nul opzetten, dat was moeilijk geweest. Een Amerikaan kijkt natuurlijk door een Amerikaanse bril. Maar KBC kent ons verhaal en kijkt naar het totale plaatje."

Een Amerikaan kijkt door een Amerikaanse bril. KBC kent ons verhaal en kijkt naar het totale plaatje

Benoit Loos - CEO Ethnicraft

Voorsprong in IT

Voor een bedrijf als Ethnicraft is een binnenlandse bank die in het buitenland actief is een must, zegt Benoit Loos. "Een bank die je kan helpen met rekeningen openen, die de financieringsmogelijkheden kent en de vastgoedmarkt, maar die tegelijk altijd de vertaling maakt naar hoe wij als Belgen denken. Voor ons project zaten we een paar keer aan tafel met Amerikaanse advocaten, een bank met kennis van de Amerikaanse wetgeving kan het vooruit laten gaan."

Om een bedrijf op dat niveau bij te staan, is het belangrijk dat een bank de onderneming door en door kent, zegt Katja Van Genechten, relatiebeheerder bij KBC Commercial Banking. "Ik vind het mijn rol om te weten wat er leeft: hoe staat het bedrijf/de groep er financieel voor, wat zijn de doelstellingen, wat gebeurt er in de actualiteit dat relevant kan zijn? Geregeld dagen we elkaar uit tijdens meetings en presentaties, zo houden we elkaar scherp. We sparren dan over de sector, mogelijke overnames, hoe de bank het dossier bekijkt, enzovoort."
Daarnaast staat de bank Ethnicraft bij in de dagelijkse werking. "KBC heeft in onze ogen een voorsprong in IT. We hebben veel rekeningen en kredietlijnen, het is dan bijzonder handig dat bijvoorbeeld onze uitgavenstaten automatisch worden binnengehaald in ons boekhoudpakket. Daardoor hebben we veel contact met de IT-dienst van de bank."

Meubels huren in plaats van kopen

Ook in duurzaamheid begeleidt KBC, Ethnicraft, al gaat het daar vooral om rapportering. Want het bedrijf heeft zelf al een sterke visie op duurzaamheid. Zo kiest het voor massief hout, een kwaliteitsmateriaal dat bedoeld is om lang mee te gaan. Er loopt ook een project om 100 procent natuurlijke beschermende verpakking te gebruiken op basis van kokosvezels.

Daarnaast startte het met Live Light, een concept waarbij de klant meubels huurt via een abonnementsformule. "De klant kan na de huur de meubels teruggeven, zodat ze in het atelier geherconditioneerd en opnieuw verhuurd kunnen worden of hij koopt ze tegen de restwaarde."

Onder de vlag Re-Loved verkoopt het bedrijf ook tweedehands meubels van Ethnicraft die in het atelier refurbisht worden. "Zo wordt de levensduur van de stukken verlengd en brengt het bedrijf circulariteit in de praktijk", zegt Katja Van Genechten. "Voor KBC bewijst dat weer eens dat Ethnicraft uitblinkt in innovatie en ondernemerschap, en de daad bij het woord voegt als het om duurzaamheid en ondernemerschap gaat."
 

Ontdek meer inspirerende getuigenissen