‘We zetten een nieuwe stap in de groei van Guardsquare'

Samen met haar partner Eric Lafortune richtte Heidi Rakels vijf jaar geleden Guardsquare op, gespecialiseerd in de beveiliging van mobile apps. In die niche is het bedrijf vandaag wereldwijd de absolute marktleider. Onlangs investeerde het Amerikaanse Battery Ventures 29 miljoen dollar in Guardsquare. Heidi Rakels ruilde het petje van CEO voor dat van president. ‘Dit is de volgende stap in onze groei, vooral op de Amerikaanse markt.’

Heidi Rakels (50) werd eind februari door de lezers van Data News en een professionele jury verkozen tot ICT Woman of the Year. Het grote publiek kent haar als de judoka die op de Olympische Spelen van Barcelona in 1992 brons haalde in de categorie tot 66kg. Een opmerkelijke carrièreswitch. ‘Ik heb een diploma burgerlijk ingenieur computerwetenschappen,’ legt Heidi Rakels uit. ‘Na mijn studies heb ik me volledig op de topsport toegelegd. Op mijn 36ste heb ik het judo vaarwel gezegd. Ik wist wat ik wilde: programmeren. Ik ben toen hard gaan studeren want in tien jaar tijd waren de programmeertalen natuurlijk sterk geëvolueerd. Maar goed, ik had de principes nog wel onder de knie, ik was snel weer op niveau.'

'Gedurende tien jaar heb ik als zelfstandig programmeur gewerkt. Mijn vriend Eric Lafortune, ook een software-ingenieur, had intussen een gratis programma geschreven dat mobile apps kleiner, sneller en ook wat veiliger maakt. Het was en is nog altijd zeer populair bij programmeurs. Maar op het vlak van beveiliging is het vrij beperkt. Sommige apps, bijvoorbeeld van banken, hebben veel meer nodig. Die uitbreiding hebben we gecommercialiseerd in Guardsquare. Exact vijf jaar geleden, op 1 april 2014, zijn we van start gegaan. Met zijn tweeën. Eric focuste zich als CTO op het technische, ik deed als CEO al de rest.’

Hoe vond het product zijn weg naar de klanten?

‘We hadden niemand die zich op sales en marketing toelegde, onze software was wereldwijd gewoon online te koop via onze website. Bedrijven die onze gratis software kenden en op zoek waren naar iets meer op het vlak van beveiliging kwamen bij ons terecht. Voor heel wat apps volstaat ons gratis pakket, ongeveer een kwart van de apps in Google Play Store maakt er gebruik van. Maar als er financiële transacties gebeuren via een app of als er gevoelige data worden uitgewisseld, dan is er meer nodig. Apps draaien op de smartphone en dat is een onveilige omgeving, onze software maakt ze self defending. We zijn op het juiste moment op de markt gekomen, in een periode waarin apps een hoge vlucht namen en daarmee ook het risico op hackings enorm toenam. We zijn in een niche actief. De meeste beveiligingsbedrijven zijn bezig met cryptografie en het vinden van kwetsbaarheden. Wat wij doen, compiler technology, vraagt heel specifieke kennis. Natuurlijk hebben we concurrentie uit de VS, Rusland, China, Korea maar we zijn met voorsprong de marktleider. Wereldwijd maken meer dan de helft van de goed beveiligde apps gebruik van ons product. We hebben klanten in heel uiteenlopende sectoren zoals de bankwereld, de gezondheidssector, telecom, transport, social media. Ook het internet of things opent een groeiende markt, want apps die andere apparatuur aansturen, die bijvoorbeeld een auto of een huisdeur openen, moeten uiteraard goed beveiligd zijn tegen hacking.’ 

We werken dagelijks aan verbeteringen om hackers voor te blijven.

Heidi Rakels

Zijn alle gevoelige apps goed beveiligd?

‘Neen, een deel is nog niet of onvoldoende beveiligd. Sommige doen wel de voordeur op slot maar laten de achterdeur gewoon open.’

Ook hackers zelf zijn ongetwijfeld zeer geïnteresseerd in de producten van Guardsquare. Hoe houdt u die af?

‘In het begin kon iedereen de software eenvoudig kopen via onze website. Al snel stelden we vast dat hackers ons product wilden om hun malware te beschermen. Toen zijn we meteen begonnen met het doorlichten van potentiële klanten. Dat is zeer belangrijk.’

Guardsquare is wel zeer snel gegroeid.

‘Vorig jaar wonnen we de vijfde editie van Deloittes Technology Fast 50, we waren het snelst groeiende technologiebedrijf in België. In drie jaar tijd realiseerden we een groei van 4700 procent. Maar het verleden is geen garantie voor succes in de toekomst. In de sector kan altijd iets disruptiefs gebeuren. Daar moeten we ons tegen wapenen door sterker en beter te worden. Een bedrijf opstarten is best zwaar, de risico’s en de problemen zijn groot. Hoe groter en sterker je wordt, hoe beter je daarmee leert omgaan. Maar de factor onzekerheid blijft altijd aanwezig.’

Hoeveel medewerkers telt de onderneming intussen?

‘Vandaag 48, maar op het ogenblik dat dit interview verschijnt zullen het er al meer dan vijftig zijn. We werven volop mensen aan, voor de administratie, de marketing en sales, en de productontwikkeling. In ons kantoor in San Francisco werken momenteel vier mensen. Voor het einde van het jaar zullen we in de VS nog tien medewerkers aanwerven, waarschijnlijk aan de oostkust.’

Waarmee maakt Guardsquare het verschil?

‘Onze focus is kwaliteit, we willen de beste producten voor Android en IOS. We werken dagelijks aan verbeteringen om hackers voor te blijven. We breiden ons aanbod voortdurend uit met nieuwe en aanvullende producten.’

Verloopt de verkoop nog altijd vooral online?

‘Sales en marketing werken voor de hele wereld vanuit onze kantoren in Leuven en San Francisco. Alles gebeurt zo digitaal en zo automatisch mogelijk. Als het nodig is, is er contact via telefoon of mail, maar we gaan slechts zeer zelden bij klanten langs. We zijn wel sterk aanwezig op gespecialiseerde events. De allergrootste neem ik zelf voor mijn rekening. Vorige week was ik in de VS, straks vertrek ik naar Singapore. Ik merk dat Guardsquare een naam wordt in de beveiligingswereld en niet alleen in ons kleine segment. Onze Amerikaanse investeerder opent ook veel deuren.’ 

Heidi Rakels met haar vriend Eric Lafortune die ook software-ingenieur is
Heidi Rakels met haar vriend Eric Lafortune die ook software-ingenieur is

Waarom ging Guardsquare in zee met Battery Ventures?

‘We werden als snel groeiend en winstgevend bedrijf door heel wat investeerders gecontacteerd. We hebben met verschillende kandidaten gepraat. Battery Ventures is een zeer gemotiveerde en hard werkende partner met kennis en ervaring in de branche van open source en security. Ze brengen heel wat knowhow in. We hebben ook zeer bewust voor een Amerikaanse investeerder gekozen. We haalden wel 30 procent van onze omzet in de VS maar het ging vooral om klanten die zelf naar ons toekwamen. Als Guardsquare naar potentiële klanten toestapte, bleek dat niet goed te lukken. Dat voelde voor Amerikaanse bedrijven niet vertrouwd aan. Nu we de selectie van een grote Amerikaanse investeerder hebben doorstaan, is dat vertrouwen er wel en kan er meteen over onze producten gepraat worden. Ik was in de VS op een event voor grote bedrijven, dat door Battery Ventures was georganiseerd. Van enige argwaan was geen sprake meer.’

Hoe waakt u over de eigenheid van het bedrijf?

‘We zijn een Europees bedrijf, we hebben onze eigen cultuur. We behouden een marketingteam in Leuven, al zal veel vanuit de VS gebeuren want Amerikanen hebben op dat vlak veel meer ervaring dan Europeanen. We zullen proberen een gulden middenweg te vinden tussen de twee culturen. Ik heb er vertrouwen in dat dit zal lukken. Ik ben zeer enthousiast over de inbreng van onze Amerikaanse partner.’

Wat betekent de kapitaalsinbreng voor uw functie?

‘Ik was CEO, nu ben ik president, maar mijn takenpakket is hetzelfde gebleven. Het grote verschil is dat we nu een echte board hebben waaraan we moeten rapporteren. Vroeger hadden we natuurlijk ook een raad van bestuur, maar die bestond eigenlijk uit de mensen van ons managementteam. We hebben nu ook een ervaren manager als CEO, Roel Caers die vroeger onze COO was. Ik vind dat een goede evolutie. Als er vroeger een probleem opdook, stonden Eric en ik er alleen voor. Nu is die verantwoordelijkheid meer gedeeld en kunnen we op onze Amerikaanse partner en zijn netwerk rekenen. We hebben het bedrijf gebracht tot waar het nu staat, het was tijd voor een volgende stap. Dit is een nieuwe, positieve fase in de ontwikkeling van Guardsquare.’

U geeft ook wat controle uit handen. Was dat geen moeilijke stap?

‘In het begin wel, maar nu weet ik dat we de goede beslissing hebben genomen en er een competente partner bij hebben. Eigenlijk heb ik ook als CEO altijd geprobeerd om zoveel mogelijk taken te delegeren naar mensen die er meer geschikt voor zijn. Bij de opstart lukt dat niet, je bent daarvoor gewoon te klein, maar ik weet wat ik kan en wat ik niet kan. Ik heb er geen probleem mee om los te laten. Dat is misschien wel mijn grootste kwaliteit als CEO.’

Wat zijn de ambities van Guardsquare?

‘Collibra (het jonge, Belgische techbedrijf dat grote ondernemingen helpt om het beste te halen uit de data waarover ze beschikken en dat intussen meer dan een miljard dollar waard is, nvdr) is het grote voorbeeld. Het loopt vijf, zes jaar voor op ons en heeft een perfect parcours afgelegd. Dat moet ook onze ambitie zijn. We zouden kunnen blijven doen wat we nu doen en verder groeien omdat ook de markt groeit, maar dan wordt het al vlug saai. Ik wil de lat steeds hoger leggen, daar komen creativiteit en nieuwe mogelijkheden uit voort. Onze seed investor Jürgen Ingels had de doelstellingen voor de eerste vier jaar uitgetekend, we hebben die altijd gehaald. Dat is geen toeval, je werkt daar naartoe. Stel dat we de lat iets hoger hadden gelegd, zouden we er dan ook niet over geraakt zijn? Dit jaar hebben we, met onze Amerikaanse investeerder, de lat een flink stuk hoger gelegd. Het is leuk om te zien hoe dat onze medewerkers uitdaagt. Natuurlijk moeten de targets realistisch zijn, want anders leiden ze tot demotivatie. Medewerkers moeten zich goed voelen, een sterk bedrijf moet goed zijn voor zijn mensen. Ze hebben een goede werksfeer en -omgeving nodig, een aangename bedrijfscultuur. Respect is een belangrijke kernwaarde van Guardsquare.’ 

Doorzettingsvermogen en doelgerichtheid zijn zowel in de sport als in het bedrijfsleven zeer belangrijk.

Heidi Rakels

Vindt u makkelijk medewerkers?

‘Sinds enkele maanden komen we regelmatig in de media, dat helpt. Het is ook een voordeel dat we in een universiteitsstad als Leuven zitten, zeker voor het aantrekken van computerspecialisten. Meestal zijn dat masters in de computerwetenschappen, al hebben we ook enkele geeks met een passie voor programmeren en technologie die geen diploma hebben gehaald. Het enige minpunt is dat we geen vrouwelijke computerspecialisten vinden, er studeren er amper af. Eigenlijk is er op dat vlak de voorbije dertig jaar weinig veranderd. Ik was ook de uitzondering op de middelbare school en aan de universiteit. Ik heb toen het traject van mijn oudere broer gevolgd. Nu ook komen de paar vrouwen die voor die richtingen kiezen vaak uit een familie met ingenieurs. Bij de administratie en de sales en marketing hebben we wel een goeie mix van vrouwen en mannen. En meer dan de helft van onze medewerkers komt uit het buitenland, we hebben meer dan vijftien nationaliteiten in huis. Die diversiteit is goed.’

Voelt u zich een ondernemer?

‘Eric en ik voelen ons ingenieurs die toevallig ondernemers zijn geworden. We hadden een product en we hebben een bedrijf opgericht. De mensen van Battery Ventures vroegen of we nu een nieuw bedrijf zouden starten. Ik zou echt niet weten welk nieuw bedrijf, ik ben niet creatief genoeg om overal nieuwe kansen te zien. Natuurlijk zal ik wel wat eigenschappen van een ondernemer hebben. Voor een persoonlijkheidstest moest ik aan mensen in mijn omgeving vragen wat ze mijn meest opvallende eigenschap vonden. Acht van de tien zeiden doorzettingsvermogen, terwijl ik helemaal niet wist dat dit zo speciaal was aan mij. Ook doelgerichtheid werd vaak aangehaald. Die twee eigenschappen zijn zowel in de sport als in het bedrijfsleven zeer belangrijk. Aan de andere kant zijn ondernemers meestal ook stressbestendig en geduldig, en dat ben ik helemaal niet.’

Een judoka staat alleen op de mat en moet het zelf doen, een bedrijfsleider is een teamspeler. Wat ligt u het best?

‘Ik kan in elk geval niet voor een baas werken, dat is wel duidelijk. Na mijn sportcarrière was ik zelfstandig programmeur, ik vond dat fantastisch. Werken in een groot team is moeilijk voor mij. Toen ik CEO was hadden we een klein managementteam, de managers stuurden de grotere teams aan. Dat ging prima. Nu zijn ons managementteam en onze raad van bestuur veel groter geworden. Het was het perfecte moment om mijn functie van CEO neer te leggen.’

Is deze pagina nuttig voor u? Ja Neen

Disclaimer
Dit blogbericht mag niet worden beschouwd als een beleggingsaanbeveling of advies.

KBC gebruikt cookies om je surfervaring aangenamer te maken. Zo kan KBC ook beter inspelen op je behoeften en voorkeuren. Door verder te surfen ga je akkoord met het gebruik van deze cookies. Meer info? Of wil je geen cookies?Klik hier.